My friend went missing in August of 2011. He was found by the police two weeks later. During the time that he was away, he visited places well-known as suicide spots, such as Aokigahara Jukai (The Sea of Trees) forest at the foot of Mt. Fuji and and Tojinbo, a series of steep cliffs facing the Sea of Japan. He was in inly 23 years-old at the time and was looking for a place to die. Although his friends knew about his obsession, most were sure that he would never actually try to take his own life.

 

Despite receiving support from his friends and family and seeming to have recovered from his suicidal thoughts, he left this world in August of 2016. Without discussing the matter with anyone. And without leaving a trace. He used a suicide method that was much talked about at the time. Could it be that that method, which was widely known as one that would allow for a painless death, made it easier for him to choose to commit suicide?

If he was unaware of such suicidal techniques would he have committed suicide? How much did his research and media reports after his first suicide attempt influence his thoughts?

 

Instead of just letting his death merely be emotionally consumed personally and in society, I want to face this problem not on an individual, but on a societal level.

 

Our psyche is sometimes deprived of its life by the "mind virus" which affects it.

Since Goethe published "The Sorrows of Young Werther" in 1774, suicides imitating the protagonist of the novel occurred one after another among young people.

This work has a history of being banned in several countries as a result.

Love suicides became frequent in the early 1700s in Japan as well, due to Joruri plays such as "The Love Suicides at Sonezaki" by Chikamatsu Monzaemon, and the shogunate forbade its performance.

At the time, the chain of love suicides spreading almost like an infectious disease was called the "love suicide tuberculosis".

History repeats itself, and emotions almost similar to an admiration for suicide continued being fueled afterwards by the suicides of Misao Fujimura, Ryunosuke Akutagawa and the Sakatayama double suicide.

It spreads like a virus throughout society, from the brain of one person to another.

 

In 1933, a suicide which occurred on Mount Mihara in Oshima was reported as sensational by the media at the time. It being a suicide by a beautiful woman, her not following any attendant, her words that she's going to heaven, and the mystery of disappearing into smoke without leaving a corpse were all things which gathered much attention from society.

As a result, there were 994 attempted suicides in a similar manner in one year on Mount Mihara. The proportion of people under 30 years old was no less than 95%.

The number of tourists increased by 50% from the previous year, and 150,000 people came to see the site of the suicide during the course of a year. Along with that, this place created a "suicide spot" image, and attracted many people wishing to commit suicide the following 3 years or so as a result.

 

Mount Mihara is now no longer considered a suicide spot, but the most famous suicide spot in the world is in Japan. It is the Aokigahara "Sea of Trees".

They say that this place became recognized by the world as a suicide spot since "The Tower of Waves", a novel by Seicho Matsumoto, was published in 1960.

Suicides were being carried out there occasionally even before, but the scene of "a beautiful woman on the verge of suicide in a sea of trees" depicted by the novel and the movie released in the same year must have been seen by some people as an attractive option.

 

In 1974, sociologist David P. Phillips named the phenomenon which causes these imitative suicides "the Werther effect".

In 2000, WHO published "How to report suicide cases in ways which prevent suicide". In other words, a guideline on suicide media reporting.

Among the items listed in the guideline as those which may "cause a chain of suicides" are posting photographs and wills, and reporting details concerning the location and method, but, from that time to the present age, things such as these have been reported numerous times for suicides of famous people and news-hook suicides which gather people's attention.

The suicide of Yukiko Okada caused the "Yukiko Syndrome" through its media reports, and the Shin-Koiwa Station became a suicide spot through media reports and Internet memes.

The people committing suicide have no intention of creating followers - they are created by those who are left behind.

 

Words and tales accompanying suicide change in form and spread, influencing people's behavior when they face difficulties.

"I'll repent by dying", "We'll be bound in Heaven", "I only bring trouble to my family", "I'm better off dead", "I'll make you regret", "I'll be reborn", "The meaning to life", "I have a right to die", etc.

Are they maybe only repeating words they have heard somewhere? Even if it is not so, is suicide really the only path left?

While the brain matures, young people are likely to behave impulsively, and the majority of imitative suicides are committed by young people. Furthermore, they are now closer to the Internet than other age groups, and they have a sense of familiarity with the voices of the invisible crowd. They are suitable prey to the "suicide mind virus" which makes people think of suicide and wants to make them commit it. Are the people using the word "die" on a daily basis aware of its power?

 

As with the Internet, the advancement of technology enables the analysis of emotions from images in order to create a suicide prevention technology, it aims to eliminate suicidal wishes using brain implants, and will soon distribute death by euthanasia devices made with a 3D printer. Now, which of these is attractive?

When mentally unstable and in the gap between "I want to die" and "I want to live", the "inevitable end" death lets us see presents a great temptation.

Japanese people sometimes think of desperately wanting to live as something shameful, but desperately wanting to live is never shameful.

 

It is the pain that is the problem. Mental, physical, economic, people only want to escape from pain.

They are not looking for death. They are looking for liberation from pain. It is just that death presented itself as a simple and clear method of liberation.

I'm not saying that dying is necessarily a bad thing, but there are no possibilities if you are not alive.

Through this project, I'm considering how we are influenced by people other than ourselves, and whether recognizing the enemy called "the suicide mind virus" may become a vaccine for it.

Should not we think about other things rather than "how to die"?

 

 

 

 

 

Mind Viruses Linking Motivation and Action

 

Suffering is what everyone experiences in life.

There are variations of sufferings.  Their severity and type as well as their cause, such as environment and character, greatly vary from person to person.  That is why you cannot simply conclude by saying “tough.”  What may trigger thoughts of suicide when one faces a state of suffering.

 

An insight into copycat suicides which actually occurred in Japan, scientific researches, and cultural aspects of Japan suggests the presence of a mind virus which affect people’s actions and mind.  This is because we, the people today, belong to a great group, or the society, which has the originated from the past.  The mind the group shares affects the way people act without being them realising it.

 

Therefore, I studied not the reasons of suicide, but what causes one to think of suicide.

I am, personally, not for or against suicide.

However, I object to being biased to find no other way but death.

 

 

 

Werther Effect

 

“The Sorrow of Young Werther” was published in 1774 by Johann Wolfgang von Goethe and became a great hit in European countries.  At the same time, these countries saw many suicides of young men as if they were imitating the story that unfolds in the text. The hero of this novel, Werther, is heartbroken by his unrequited love to Charlotte and eventually takes his own life by shooting himself.  In his final suicide letter he mentions gratitude for her and his death shakes her and was beautified by his love and the romanticism throughout the novel.

 

200 years after these tragic events, in 1974, American Humanities Professor and Researcher David P. Phillips labelled the increase of suicides reported in mass media the “Werther Effect” on studies and stories stemming from the original novel.  Through extensive research it is generally understood that young people are easily affected by the ‘Werther Effect’, and is a phenomenon tracked through suicide reports.

 

 

 

Mt. Mihara and the 1933 ‘Cluster Suicide Effect’

 

A young woman jumped from a volcano of a remote island.

 

What was peculiar about this suicide was that the woman brought her friend to watch the moment she dived into the crater.  The story of her death was widely reported by mass media.  This story of the mysterious and tragic, but beautiful death quickly spread and caught the attention of the people.

It happened that year.  In 1933, 944 actually died or attempted suicide in the same way at the same volcano. It is assumed that there are some suicides which have not been reported, some say the number is actually above 1000.

 

The people who followed her death were called “Mt. Mihara Disease Patients.”  People considered this phenomenon of an explosive suicide increase as an epidemic.  Mt. Mihara in Izu-Oshima, is definitely not an easy place to reach.  Nevertheless, the effect of Mt. Mihara Disease was great, it attracted many people to Mt. Mihara, and even aroused them to climb to the top of the mountain.

 

The ways those affected by the ’’disease'' committed suicide were theatrical.

In that year 1500 visited Mt. Mihara on weekends.  190 thousand people went to the volcano for sightseeing to this suicide place.It is 50% increase over the previous year .Many of the attempts were made in front of a crowd.  The crowd would ask: “anybody going?” and a man would jump into the crater saying: “I am.”

The media reported this absurd phenomenon every day.

 

The suicides the patients of Mt. Mihara disease committed have not been seen in other parts of the world.

It appears as if they have actually been infected with some virus.

About 90% of the suicides in Mt. Mihara were committed by people in the age range 15 – 29 years .  The reason for suicide was pessimism, 40%, followed by disease, 20%.  What is this virus which made people travel to a remote island and which caused the theatric jump-off to release themselves from the pessimism, the suffering without a clear solution.

 

The answer to the question is beautification of suicides by the media beginning in Mt. Sakata joint suicide that happened the year before.  A note one of the joint suicide left saying “please think of the smoke from Mt. Mihara as my mortuary tablet” enhanced the beautification.

People began to consider suicide as something beautiful.

 

 

 

Imitability of Beautified Stories and Reports of Suicides

 

Japan also has a history of copycat suicide acts spreading contagiously. "The Love Suicides at Sonezaki" written by Chikamatsu Monzaemon was first performed in 1703. Young men and women in love with one another who wished to be together in the afterlife were given hope by this play's conclusion, and this led to a wave of love suicides. At that time, the bakufu government thoroughly eliminated the glamorized image of love suicide by prohibiting all performances of this play and putting the decapitated heads of those who carried out love suicides on public display. At the time, the contagion of copycat suicides was compared to a disease and people called it the "contagious love suicide death disease." Thereafter too, sorrowful incidents of copycat "glorified suicide" acts broke out one after another. A film based on the Sakatayama love suicide incident of 1932 was released one month after it occurred. The film, entitled "Love that Reached Heaven," led people to imagine a happy world after death. This widely popular film resulted in over 200 people committing copycat suicides at the same spot.

 

In 1986, the heartthrob idol Yukiko Okada committed suicide while she was at the peak of her popularity. The mass media rushed to the spot where she ended her own life, filmed her dead body, and reported her death in a sensationalist manner. As a result, in one week eight people, and in one month over 30 people, imitated her suicide. This phenomenon was called the Yukko (Yukiko's nickname) Syndrome. That same year, the number of suicide victims who were minors climbed to 802, a number exceeding the preceding and following years by 40%.

 

Set off by media reports and stories based on suicides, "viruses" that pathologically orient people toward death are steadily spreading. In 2000, the WHO recommended "PREVENTING SUICIDE: A RESOURCE FOR MEDIA PROFESSIONALS," which is based on the Werther effect.

 

What about Japan today? In recently observed reporting on suicides in Japan, there are still not a few cases of details such as names, pictures, suicide notes, death scenes and suicide methods being reported on television programs and elsewhere. Naturally, there have been cases where the mass media has voluntarily adopted regulations and addressed the mass public about the issue. Nevertheless, in most cases, it cannot be said that the guidelines are being followed.

 

The reporting is not maliciously intended, and I do not think that the reporting itself should be eliminated. However, for those who are in circumstances that make it easy for them to empathize with the suicide, the reporting becomes an opportunity for them to identify themselves with the deceased. The story of the deceased becomes conflated with their own selves after death and they see imagine themselves after death. It is almost as though all of their own problems disappear and they can see someone whose problems have been resolved. But that is an illusion. It is not right to report things in such a way and it encourages people to identify themselves with the deceased.

 

 

In fact, on one occasion, when an elementary school student who attempted suicide by jumping from the roof of a school but survived with only injuries, was asked by his teacher why he did it, he replied that it was to make the children at school who bullied him, feel regret. The boy explained that after seeing them crying with remorse at his funeral, he would attend school again the next day.

 

Today we are in an age where, even if the media does not report an incident in detail, individuals spread detailed information over the internet. That is precisely why it will become even more important for the media not to refrain from reporting, but to consider how to do their reporting.

 

 

Do Suicide Reports Induce New Suicides?

 

There are reasons for suicides.  The will to die rises with all sorts of things from the past of the person committing suicide.  However, even they don’t know when it comes.  It is as if you are building blocks that would fall anytime.

One research says an average of 7 years and 5 months passes from a triggering event to the actual death.  Do reports on suicides bring new suicides?  Or are they merely expediting when it takes place.

 

A research concludes that reports on suicide bring new suicides, suggested by the fact that the number of suicides, after an increase due to suicide reports, only goes back to an ordinary level but not below.

 

 

 

"As for the personal life events that seem like decisive conditions that lead to the contemplation of suicide, they are in actuality merely a coincidence. If an individual is defeated by even a minor blow that the environment gives, that is for no other reason than that the state of society is tailor-making individuals into the perfect shape to fall prey to suicide."

Émile Durkheim

 

 

 

 

 

Mind Viruses and Cultural Genes

 

Japanese have been seduced by stories of suicides and have accepted them as a part of their culture.  This is obvious when we consider the number of Japanese vocabulary words that express suicide. In contrast to the English word for suicide, which only expresses the meaning to kill oneself, in Japanese, there are many descriptive words that allow one to visualize the method and circumstances of and sometimes even the reason for a suicide.

 As preserved in Japanese words such as "self-judgment" (jisai) and "self-determination" (jiketsu), the Japanese language has a diverse range of words for acts of ending one's life to take responsibility, demonstrate one's innocence or as a means of demonstrating loyalty. Hara-kiri, which was also a means of demonstrating loyalty, remained rooted in Japanese thought as Bushido (the way of the samurai warrior) even during the Meiji period (1868-1912). During World War II, the army in particular made kamikaze pilots expend their lives in suicide attacks by using a pressure to conform that was based upon a way of thinking that held that it was to be done for the "sake of the nation." A sense of an obligation to commit suicide has been handed down from generation to generation.

 

Even today, those who have made a mistake, have been criticized by society, or have a low sense of self-esteem end up feeling that they have an obligation to commit suicide as an act of self-punishment. They hear a non-existent voice that tells them they must do so.

For example, the reason that 80% of people in Japan agree with the death penalty (2014 Cabinet Office Report) is that the thinking that "one makes restitution with one's death" operates forcefully not only with respect to themselves but with respect to others too.

 

Hence, the cultural influence that the Japanese people have passed down from past to present is received in the process of the social learning they have undergone, and has unconsciously controlled people's behavior.

Genes are the reason that children biologically resemble their parents. The evolutionary biologist Richard Dawkins calls the cultural genes that a society shares memes and observes that the "something" that spreads memes to the minds of many different people is a mind virus. The analogy of a virus is employed because the manner in which the mind virus spreads resembles that of an actual virus.

 

In his book, Virus of the Mind: The New Science of the Meme, Richard Brodie says the following about mind viruses.

 

There are many different phenomena in which memes spread from person to person and in this infection phenomenon, they do not just randomly become infected, but there is "something" that uses people to spread memes. That is because there is some kind of cultural element that spreads the cultural element's meme to many different minds, and that cultural element is a mind virus. Mind viruses enter our minds in all sorts of ways, including conversation, television, newspapers, reading and the internet. And just as memes evolve, so also do mind viruses evolve."

 

Biological viruses duplicate themselves through the copying mechanism of cells, computer viruses duplicate themselves through the copying mechanism of computers, and mind viruses duplicate themselves through mimicry and empathy.

Moreover, at the sites where they are duplicated, they manipulate people's behavior, cause events to occur and then spread to other people.

 

 

Here I would like to refer to the culture of Japanese village society. In Japan, where 70% of the country is occupied by mountainous terrain, there used to be little exchange between villages and it was thus considered important not to disrupt cooperation and harmony within a village, leading to a spiritual base being built where outsiders were excluded. As a result, how to live life without being excluded from the village became what was considered important. And then, during World War II, a pressure to conform that began with the word "unpatriotic" unfolded across Japan.

 

 

Today, the culture of village society exists as a culture of "reading the atmosphere." Japanese people call a person who sees someone who is sad and imitates their feelings by shedding the same tears of sadness and saying that they are sad a "good person" and call a person who understands how the sad person feels but states their own views calmly without sharing in the same emotions a "cold person,"  and will sometimes belittle and ridicule that person even when their opinion is a valuable one. In order to live in Japanese society, which has a tendency to exclude those who cannot become a part of the whole group, imitating emotions is still important today. And it may be said that the culture of village society that "forces the imitation of emotions" is precisely one of the factors that allow mind viruses to spread easily in Japan.

 

 

 

Every language is a testament to how its speakers have lived, and to the things that have drawn their concern.

 

It seems that it would be possible to understand the differences that exist between two cultures by comparing the words that each has for a specific occurrence.

In several European languages, there is only a single word that represents the concept of suicide. In comparison, the Japanese language's vocabulary on suicide is decidedly extensive. With regard to their characteristics, the terms that exist in Japanese are often descriptive, while in English, there are more terms that are evaluative in nature. The latter can be terms that convey notions of morality or criminality.

In Japanese, none of the words for suicide convey any moral judgment. The reasons for this are connected to the relationship that the people of Japan have had with suicide in the past.

Whereas suicide was a crime in the West, in Japan, it was an act of atoning for wrongdoing, and of maintaining honor.

 

The suicide of a samurai was first recorded during the Hogen rebellion of 1156. During the Muromachi period (circa 1336-1573), many social issues were resolved through suicide. That method was fully realized as a distinct cultural practice in the Edo period (1603-1868), in the form of "seppuku" (ritual suicide by disembowelment). The Japan of that era was a rigidly feudalistic society, in which one of the most heavily-emphasized notions was loyalty. Although harmony has also been stressed in Japanese society, this has not been done in service of the goals of the individual. Rather, it is ultimately the goals of the whole that have been prioritized. In this context, the notion of loyalty has signified compliance toward the objectives of society as a whole, more than devotion on an individual level.

In modern Japan, as well, importance is placed on the act of "reading the situation." To do so means to not disturb the harmony of the group. When an individual injects a difference of opinion into the harmonious "everyone," that individual is removed from the group.

Modern Japanese society is one in which people shorten their lives working for the company's benefit, and monitor each other's behavior at school and in the workplace. Those who disturb the harmony are condemned to social death.

The cultural gene that is Japanese society has been passed down over the ages, alongside the DNA of the Japanese people themselves. Even as the gene's gradual mutation continues, it is still being passed down in today's Japan.

 

 

Concerns about “Mind virus” of sites to commit suicide

 

We have already forgotten the pandemic “Mind virus” of Mt. Mihara 85 years ago. Once Mihara was a famous site to commit suicide, now it does not have such a face. However, there are many sites to commit suicide, and also, “Mind virus” are spreading out in this moment.

 

Although copycat suicide on Mt. Mihara was already fading in 1937, we have other famous sites in Japan. Aokigahara forest, on the northwestern flank of Mt. Fuji, is the one of them. It became popular for suicide attributed to a novel “Nami-no-To” published in 1960. On Aokigahara, 30 people commit suicide every year since the1980s until today. In the worst case over 100 remains are found every year. 200 people are prevented to commit suicide. To the question why he had picked Aokigahara to commit suicide, an aspiring suicider, protected by the police, answered that he had remembered the novel he had read once and that the main character in the novel had chosen Aokighara as the place for suicide.

The Police used to make thorough investigations in order to find remains, from 1971 to 1998, to give families and friends a chance to mourn their deaths, but now no longer do it. This is because, the police found a larger amount of bodies than expected and, above all, announcing the number of remains could bring another copycat.

 

Another site” Tojinbo”, a big cliff in Fukui prefecture. Almost 20 people commit suicide yearly in the last 40 years, but numbers dramatically changed after one social game became popular in 2016. That AR game use the mobile device GPS and we can catch rare species around Tojinbo. People walk around day and night, and volunteers come back again to prevent people from committing suicide.In the first quarter of 2017 only one person attempted suicide. A “Mind virus” spread from one social game is being written and images are being updated to this site.

Recently, sensational news about suicide are decreasing, and there have not been any music or story to glorify the suicide and to make it a big trend. Many people think the expansion of distressing “virus” no longer occurs, but “Mind virus” has not disappeared. We need to focus on the newest site “Shin-Koiwa”, one local station in Tokyo.

 

“Shin-Koiwa” a station in Chiba prefecture which used to be just a local train station, became famous over night in 2011 due to the broadcasting of a suicides there.

 The origin was the news of  one woman’s suicide.

The incident was played up in the mass media because someone was involved and injured. Since then media continued to stoke anxiety by using that name in their headline (“Shin-koiwa again” “xx times at Shin-koiwa”). Throwing themselves is front of a train is not an unusual way of committing suicide, but a series of suicide in Shin-Koiwa and stirring up of mass media made “Shin-Koiwa” as kind of “Machine of termination one life” to the suicide applicants.

Video news of suicide with the loud screech of a buzzer on the platform Shin-Koiwa informed the public about the incident, suicide and name Shin-Koiwa.

xx is the number of people who were affected by the incident reported in the news at that time. It means that this numerous people got “Mind virus” of suicide by throwing themselves to train at Shin-Koiwa.

Then, at famous Japanese BBS, people start using the word “meet at Shin-Koiwa” as greeting, with sympathy or empathy, to someone who despair.

 

Reference to the report of “A Suicide Behavior Model of Railway Suicide” from RTRI (Railway Technical Research Institute), 70% people associate human incidents with suicide. Today, train is a transportation we cannot live without. Many people come to the train station and ride the train once or twice a day. At the time, people sometimes hear announcements of human incidents on the platform or on the electric signboard. Recently the delay caused by human incident occur once a day in the metropolitan area. We can see over 70 thousands tweets relating to the word “human incident” per  month. (as of Dec, 2017)

Almost all tweets tell only that a human incident occurred. No one mentions the cause, like suicide, collision or falling out. But why does 70% of people associate human incidents with suicide? The report tells the fact that “the more people listen to the news of human incidents on TV or in the newspapers, the more people associate human incidents with suicide.

To throw oneself in front of a train (Train suicide) corresponds to only 10 % of suicides. Train suicide is a big infectivity, a“Mind virus” but there are a lot of difficulties in committing a train suicide. Some reasons for this may be the amount of people on the platform, and huge compensation to railway company by bereaved family. Occasionally suicide applicants consider the merits and demerits of committing suicide in each case. In other words, train suicide affects a lot of people and it connects death, escape and repetition. The train station is used daily by so many people, as a starting point of the day so if you want to escape the office, school or even life itself you can easily find a way out at the station. People commit suicide daily in the train station and it makes us fool ourselves: ‘’The only way to escape is suicide.’’

 

Reference to the Data book of human incident on railway, people in their twenties is the largest age group to commit suicide. It can't be confirmed but it may just be that young people have a high suicide rate  because people need impulse to commit train suicide. People might come up with suicide, because the railway is a very friendly part of our daily lives. A place to start and end the day. Further more, people do not need any preparation for train suicide, instead it is an easy way to commit suicide.

Some people who attempt to commit train suicide stay on the platform for long hours, wavering whether they shall die or live. Death might be an impulsive choice in the end. Therefore, ha good way to dissuade people from committing suicide would be to restrain their impulse to do so.

 

It is said in part that it to become a tranquilizer to have some ways to death whenever they want. It has some meaning that providing a relief to escape immediately from everlasting day life. Someone say that it must to be needed a final option, which “can choose die anytime, anywhere with their own will” for people who has suicidal ideation or attempt suicide in order to survive this community, despite they actually do not commit suicide.

 

Transmigration, one conception of Buddhism, had a side “Mind virus” of preventing suicide. Buddha indicated that even if people committed suicide to escape this life, they also would have pain of life in the afterlife, so that people should have better life in this life. However, unconsciously, people emphasized an expectation for afterlife and made it into Utopia. As a result, conception of transmigration became a “Mind virus” to cause a suicide.

 

Nowadays, there are some TV animations popular among youngsters. A typical story is that a main character  is reborn in another world with consciousness of its previous life. He is praised and finds great happiness without any effort. Influenced by these stories, schoolchildren find an expectation in afterlife or in another world, and discuss their possibility to commit suicide on the BBS.

Despite the fact that the conception was indicated as a mitigation of fear of death at first, but now that “Mind virus”  has diverted their purpose to direct people to the death.

 

 

 

In the novel Tower of Waves, released in 1959, there is a scene where a character commits suicide at Aokigahara Forest. Due to the novel's TV adaptation and cinema after 1960, the recognition of "Aokigahara = suicide" spread more widely. 30 to 50 bodies are found every year, and there have been years where over 100 bodies were found. After 2000, large-scale search operations to find bodies were stopped. This was because they were discovering too many bodies, and reporting on the events would result in more people committing suicide there. Even so, there were still 121 people planning suicide who were found and stopped in 2011, so it's clear to see that this is no longer a fad, and has become the norm.

As a result, even with the ever increasing tally of well-known suicide sites all over Japan, the number of those that have taken their lives in Aokigahara—also known as the Sea of Trees—alone is overwhelming.

The count of known suicides is estimated to be about 1700 and that of unaccounted suicides is even higher at 2-3000. Furthermore, the total attempted suicides is speculated to be ten times greater than the total successful ones; in Aokigahara alone there have been approximately 20,000. 90% of this demographic chose this particular location to take their lives because they were aware of its infamy as a popular suicide site.

 

A prefecture's rate of suicide changes when considering the victims' prefecture of residence in addition to the prefecture of the death. For instance, there are more suicides committed by non-residents than residents in Aokigahara; in Yamanashi Prefecture, the suicide rate is bolstered by the suicides of people living in other prefectures. In 2017, Yamanashi Prefecture's suicide rate was 16.2 (for a population of 100,000), which is 0.2 lower than the national average. However, when sorted by the location of discovery after suicide, Yamanashi Prefecture's rate is 21.9, exceeding the national average by 5.1. These so-called sites of suicide attract those wanting to take their own lives.

Albeit, most of these infamous locations are known only to locals and have little pull over those living in other prefectures. Knowledge of the most popular sites, such as Aokigahara and Tojinbo, is spread through the influence of the aforementioned novels and films; on the other hand, Mount Mihara has been mostly forgotten despite having had an unparalleled, explosive power over those wishing for death. It is speculated that the accessible terrain, obscurity, and beautiful scenery of suicide locations attract those looking for death; however, to those who do not know of a site's infamy, the land is just like any other. Places do not invite death; it is the images people have created of places that propels it.

 

 

 

 

Mirror Neurons

 

Social Learning is a behavioral style in which people belonging to a culture are affected by others and acquire new habits, behavior, values, actions, etc.  In this social learning theory, a psychologist Bandura, suggests that an observation learning is achieved by simply watching how a model acts.  The model may not only be a real person, but may be a character in a creation.  According to the social learning theory, the copycat suicides triggered by “The Sorrow of Young Werther” is nothing more than what could be expected.

 

An activity of brain called mirror neuron attracts attention in the field of neuroscience.  A characteristic feature of the mirror neuron is that human, not only understands an action by observing it, but can deeply understand the intention behind the action and even feel empathy.  To the contrary, only mimicking of actions have been observed in monkeys.  Humans mimic emotion with the mirror neuron.  The Inferior frontal cortex and insular cortex that comprises the mirror neuron systems respond to self emotion (comfort, discomfort, pain, etc.), and also exhibits activation on observing emotion of others.

 

The “virus” affecting people’s action which I previously suggested its presence, makes people feel empathy through observation and learning, and infect the brains with “suicides” by the functionality of the mirror neurons.

 

The correlation between the brain and impulsive behaviour

 

Important parts of the brain, the limbic system that governs empathy and affection and the prefrontal cortex that controls emotion and reason, grow at a different speed. Young people's prefrontal cortex matures slowly and they are therefore said to be more inclined to act on impulses.

 

Here, we have examined a graph showing the age of the people who have committed suicide at Mount Mihara. As mentioned above, young people aged between 15 and 29 accounted for 80 percent of the Mount Mihara Suicides.

 

This indicates that their actions were likely to be impulsive.

The first suicider, who became the source of the “mind virus” of the Mount Mihara disease died at the age of 21.

This woman decided to go to Mount Mihara to kill herself after hearing that her senior student committed suicide.

Had she not heard this story, what would have happened to her?

 

Ryunosuke Akutagawa, a famous Japanese novelist, took his own life due to a “vague anxiety about my future," according to his suicide letter.

This incident also sparked a boom of suicides.

It is difficult to find a cure for this invisible anxiety. It is also difficult to wipe out self-hatred. When an individual is attacked by overwhelming anxiety and fear, thrown into a panic, and presented with a means to end it all, they jump to the solution on impulse.

 

As anyone might have experienced with shopping, impulsive actions become utterly uninteresting, all of a sudden or as time passes by.

Shopping only costs regrets, but a suicide is quite a different story.

 

 

 

 

The suicide gene

 

Researchers are researching the possible connection between suicide and genes.

It is evident that genes influence physical characteristics, but can suicide be inherited not only culturally but also biologically?

I would like to introduce one article from abroad. This was published online in the Boston Globe on August 4th, 2003.

 

Allen Boyd Jr. from North Carolina first lost his mother when she committed suicide. Then his two brothers, his sister, and father committed suicide. He has attempted suicide three times as well.

"My mother planted a seed in each and every one of our family members. My mother's act gave us all the option," said Allen.

 

Dr. David Brent, who researches “the suicide gene”, says “mental illness is not the only cause when looking at families with a history of suicides and suicide attempts. There is something that drives them to impulsive actions.” When analyzed after death, the brains of people who committed suicide show a low level of a metabolite of serotonin. Serotonin is a neurotransmitter that affects emotions and is involved in the control of impulses. A serotonin deficiency may result in a ten times higher than normal risk of suicide.

 

“The suicide gene” is not  just one thing. There are multiple causes such as hereditary personality and physical characteristics combined with the memory of certain events, like for example a mother's suicide, stored in the brain. Therefore, as Allen says, it is possible that no one would have committed suicide if his mother had not.

 

98.3% of Japanese people have few serotonin transporters that recycle serotonin and are therefore genetically more susceptible to anxiety. Recent studies show no correlation between that particular gene and depression. However, a survey conducted among Japanese people by the Japanese Trade Union Confederation in 2017 shows that 77% feel anxious about their future. This indicates that there is a tendency to feel anxious in Japan.

 

Moreover, antidepressants are known to have a serotonin-increasing effect in nerve cells, so while we cannot say that the serotonin transporter gene alone can cause depression, we cannot say there is no correlation between the two either.

 

 

 

 

Changing methods of suicide

 

Just as it was popular in the past to commit suicide using drugs, these days other ways of committing suicide have become trendy. By 2007, for example, 29 people had committed suicide by hydrogen sulfide gas. Over the next year, that number climbed rapidly to 1056 people.

 

One particularly noteworthy fact is that, according to studies, there was a proportional relationship between the increase in the number of suicides and the degree of exposure in news reports between April and May of 2008. This was because, although the WHO had sent suicide reporting guidelines to each newspaper and TV news company beforehand advising them to avoid reporting the details of the suicide, they nevertheless reported that "the method can be found on the internet."

At that time, during the 2000s, the internet was not quite as familiar as it is now. Even so, as a result of these news reports, more and more people were searching for and asking about this method of suicide on the internet.

 

The people who publicized suicide by hydrogen sulfide gas across the internet claimed that it would grant "immediate and sure death" and there was "no need to suffer prolonged pain." These claims are false, as hydrogen sulfide gas can cause several hours of agonizing pain. What people are seeking is a painless death. By claiming that it would grant such an easy exit, these people started a trend of suicide by hydrogen sulfide gas.

Thus this "mind virus", which was able to cause widespread suicide over a short time period using the internet as a channel of propagation, was more contagious than ever before.

 

The following is an article about changes in suicide methods, updated in 2018.

 

 

After WWII, suicide by gas and suicide by jumping rose, and they now rank as the second and third most popular methods of suicide.

 

In the 1970s, suicide by gas increased rapidly before waning again in the 1980s. The reason for this was that municipal gas companies switched over from coal gas and reformed oil gas, which contain carbon monoxide, to natural gas, and that municipal gas and propane gas fixtures were made safer with automatic shut-offs.

 

Recently, suicide by gas saw a temporary resurgence, but the majority of these cases were caused by carbon monoxide poisoning from automotive emissions. For a time, there was an increased number of cases of several people closing themselves in a vehicle or small room and committing suicide by the incomplete combustion of charcoal briquettes. In 2008, there was case after case of suicides committed by using store-bought household cleaners to produce hydrogen sulfide gas. This was likely the result of the spreading rumor that the gas could be used as "an alternative method to charcoal."

 

Recently, the overall decline in suicides has shown a generally proportional declining trend in each method of suicide. However, suicide by gas has shown a marked decline by half from its peak. In a way, the recent decline in suicides can be seen as a result of the recession of gas suicides since its boom.

 

Reference: Shakai Jitsujou Deta Zuroku (Picturebook of Actual Social Data)

(http://www2.ttcn.ne.jp/honkawa/2747.html)

 

The reason for the violent rise and fall of gas suicides is the cat and mouse game being played between countermeasures and new methods. As mentioned above, in response to the popularity of gas suicides by carbon monoxide poisoning, safety measures were taken. Subsequently, the alternative method of gas suicide by hydrogen sulfide gas gained in popularity. The problem of hydrogen sulfide gas suicides was resolved by prohibiting the sale of the chemicals which produce the gas, but the number of cases of carbon monoxide poisoning suicides due to charcoal are once again on the rise. This too has an associated image of bringing an easy death, but as stated above there is nothing easy about it. The general process of death by carbon monoxide poisoning begins with dizziness, nausea, headaches, and numbness of the extremities, gradually followed by shortness of breath. Eventually, the victim feels the slow creep of death as they are unable to move. It is a terrible and agonizing way to die.

 

Furthermore, suicide equipment has also evolved. In recent memory, a 3D-printed euthanasia machine created by Philip Nitschke was displayed at a funeral exhibition in the Netherlands. The device can be downloaded from the internet and printed on a 3D printer, and it is said to offer a tranquil and painless death. The device displayed at the event offered a VR experience, in which the user saw the moon and the sea, evoking feelings of peace.

 

By using the image of tranquility and painlessness, the mind virus of suicide continues propagate.

 

 

 

Non-decreasing suicide and mental disorder of young people

 

In recent years, many of the suicides in Japan are middle-aged and older people who are in their most productive years, and the leading cause of death is malignant neoplasia (cancer).

However, the number one cause of death among twenties to thirties is suicide since about 20 years.

Looking at the trend and the cause of death among young people in their twenties, suicide began to account for a large proportion of death causes as a result of nearly eradicating death by tuberculosis with medical care development.

If medical care progresses as it is, the day will come when there will be no death due to physical disorder.

With the progress of automatic driving technology by artificial intelligence, traffic accidents will disappear.

Then, people will die only by being killed by people.

 

Compared with other countries, Japan has a low prevalence rate of mental disorder.

It is about half of the top countries.

However, while it is said that most of the suicides are suffering from a mental disorder, I feel something is wrong with this result.

With no doubt, many people with mental disorder are invisible as they do not visit medical institutions and it results in the low prevalence rate.

In Japan, having a mental disorder is considered very negatively.

You hear people saying things such as "Having mental problem is something to be ashamed of.", "Depending on how you look at it, your mental problem will be healed.", etc.

Socially speaking, there is a tendency to consider mental disorder linked with crime and a desire to keep mental disorder patients in isolation.

Although Japan’s prevalence rate of mental disorder is low, the number of beds in Japanese mental hospitals have accounts 20 percent o worldwide.

In other words, for some reason, many patients with mental disorder in Japan are staying in hospitals for a long period of time.

So called "social hospitalization" would be a structure created by the consciousness of people who want to isolate mental disorder patients.

As a result, it makes people feel hesitant to see a doctor when having mental problems even though people go to hospital easily when feeling physically sick.

It can also be said that it is an example where human behavior being affected by the mind virus.

 

Suicide mind virus is easily infected to the brains of people who potentially have mental disorders.

 

 

 

"Echo Chamber Phenomenon" which promotes narrowing your perspective"

 

More than 90 percent of young people in Japan own a smartphone which makes it possible to access internet anywhere 24 hours a day.

 

Therefore, beyond the diffusion limit of information of traditional media, people have become connected with unlimited information over the internet.

But what exactly are they seeing there?

 

Originally, the open world called the internet a place where one could experience  various opinions.

Unlike traditional media, however, when it comes to internet, the users have the right to choose what kind of opinion to connect with.

In other words, it makes users more likely to keep watching what they want to see, what they want to know.

What is caused as a result is the echo chamber phenomenon.

The echo chamber phenomenon is to repeatedly communicate in a closed world formed by people with similar opinions and consequently narrows one’s perspective and convinces that one’s opinion is not wrong.

 

 

On an article regarding Mr. Philip Nitschke's suicide machine which was mentioned earlier, the following comments were left anonymously.

 

● I wish it would be introduced to Japan, too.

 

● They are so lucky.

 

● I’m jealous.

 

● I wish it would be available in Japan, too!

 

● Definitely this should be considered. Please!

 

 

Of course there are negative opinions and some comments raise doubts, but the above mentioned comments stand out since the system works as the comments that were "liked" increase in size and change into eye-catching colors.

Therefore, only a few opinions are visible, and people are gradually convinced that way of thinking.

As for the content of the article, it is obvious that people interested in suicide tend to read it.

And a tendency of comments is thought to be leaning toward them.

 

In this way, as people continue to be convinced of the opinion that tends to be narrowing one’s perspective, a cyber cascade occurs where people become aggressive towards those who have opposing opinions.

 

By the way, no one knows whether those who commented above want the suicide machine because they actually have suicidal thoughts or not.

This is one-way communication, not interactive.

 

Currently, when searching for words related to suicide, information for suicide prevention is provided to the top of the search results.

Of course it makes some sort of difference, but for a person who is a part of the cyber cascade, they no longer see it as a rescue.

 

 

 

 

Unintentional change in consciousness

 

There are an increasing number of people who feel a sense of distrust in the information provided by mass media and corporate sites are arbitrary.

Young people seeking something "real" and “a real voice” are actively using SNS, such as Twitter and Instagram,  as a medium for individuals.

Of course, it is skeptical to say that it is truly realistic, but the distrust of companies and mass media is making people believe that "real voice" is reliable information.

Besides, you can always "block" those who disagree with your idea and there are "friends" who will attack them, too.

Then the truth obtained on the internet starts to distort.

Within a small group, your own will be gradually merged into groups and you will start forgetting who you really are.

 

In the "real voice" which rules in the internet world, there are aggressive expressions that you usually do not hear in everyday life.

Communication with a person whose face  you cannot see makes you feel less guilty is you hurt them.

Eventually, people who get used to that sense will unconsciously start using hard words in real life, and will hurt others unintentionally.

 

In 2011, one suicide incident  was caused by bullying.

The student who was bullying kept saying "Go to hell" to the student who committed suicide and let him/her "practice committing suicide" every day.

He explained that saying "Go to hell" was just a greeting and everything was a game.

Beyond that, he even said that he wanted to ask the deceased student what he/she was suffering from before dying.

 

To live in the first place is to continue suffering and people have survived living in all times.

There is nothing wrong with seeking escape.

However, it is totally different when it comes to committing suicide.

It is certainly the case that "something" with external influence was one of the factors which brought suicide victims killed themselves.

What they wanted was escape, not death.

 

Humans unconsciously repeat reproducing and spreading the virus of words.

 

What can we do about this?

Keep asking oneself.

"How am I behaving to others? Has my attitude been a trigger to encourage someone committing suicide? "

It is necessary to look back on attitudes and behaviors arising from your own.

 

 

 

 

In 2017, a murder case that shook the world was brought to light.

A man who posted, "In life, I believe there are many people who are not covered in the news, but are suffering from suicide attempts. I would like to help these people." on social networking sites murdered 9 males and females in his room who reached out to him for support.

 

This man who lured in people who cannot ask people close to them for support, people who felt a feeling of trust toward a person who does not deny their opinions, and people who seek liberation from their daily struggles with alluring words before killing them told the police, "None of the people I murdered actually wanted to die."

These people did not want to die. They just wanted people who will understand them and to feel better, even if only slightly.

 

 

 

 

Suicide prevention and technology

 

With the progress of a variety of technologies in recent years, the probability of being able to prevent suicide has been increasing.

For example, a collaborative research group mainly led by Kyushu University, Osaka University and National Center of Neurology and Psychiatry succeeded in identifying "blood metabolites that are heavily contained in the blood of people with heavy depression or suicidal feelings."

This research is expected to make it possible to diagnose "depression" and "risk for suicide" only by conducting blood tests in the future.

 

Besides, a research team including Professor Marcel Just of Carnegie Mellon University (USA) analyzed the brain image with AI and succeeded in identifying more than 90 percent of those who have a high chance of committing suicide and published a paper about it.

There, a list of ten words relating to positive concepts, ten words related to negative ideas, ten words related to suicide and death were presented to the research participants, their brains were photographed by "Functional Magnetic Resonance Imaging (fMRI)", and AI leaned the images to identify the characteristics of suicide risk group with suicidal thoughts.

 

By pattern recognition using artificial intelligence, Facebook is conducting an experiment to identify individuals with suicidal thoughts though messages and comments posted by users and try to reach them.

 

These are technologies that still cannot be discovered unless people have blood tests, electroencephalogram measurements, and post to SNS by themselves at the moment.

In the future, however, it is likely that monitoring and analyzing emotion/behavior will be carried out separately from the intention of individuals by cameras in their smartwatches and smartphones and monitoring cameras in towns, etc.

 

Actually, the security system called DEFENDER X developed by Russian company ELSYS is to analyze emotions by image analysis of monitoring cameras and discover suspicious individuals. It was adopted for the Sochi Olympic Games, and the accuracy was 92%.

 

It is never pleasant when being analyzed your feelings without knowing, but it surely makes a big contribution not only to prevent crimes but also suicides.

However, we cannot forget that it can be only done to discourage from committing suicide at the last moment, and it cannot solve fundamental suicide problems.

Technology gives us the time to solve the problem.

 

 

 

 

What is to be solved?

 

Humans are made to imitate others unconsciously.

Moreover, young people have reasons to be impulsive.

From past to present, the words to inflame people continues to spread by changing their places and kinds.

 

SNS can show unhappiness of a virtual image to those who judge their happiness by comparison with others.

The concept of happiness defined by society creates the words "Being on the winning side" and "Being on losing side" and denies individual values.

And this leads the society where an only winner can be happy.

As the value of happiness which used to be illusion eventually becomes reality, people will lose the meaning of lives and the value of living.

 

The image of a word has a big influence on the behavior of humans. Among people with suicidal thoughts, the phrase  "I want to feel better" has been overwritten by the phrase "I want to die".

As a result, people who wants to say "I want to feel better" will say "I want to die".

At the end of repetitive thinking, people come to think only about death and it actually leads to suicidal behavior.

 

Everyone lives while balancing with anxiety for living and fear for dying.

In such circumstances, many of those who are thinking about dying say that it’s not easy to gather courage to die.

The word "courage to die" plants an image as if a person who does not commit suicide is a coward.

As a result, the fact that they cannot die makes their self-hatred become even worse.

Who started to say the word "courage"? Did something that wished for human death taught so for the purpose of fueling death?

 

Basically there is a cause for leading someone to commit suicide.

In other words, suicide is not "killing yourself" but "something makes you to kill yourself".

However, even though you are made to kill yourself in despair over too much pain and hardship to find salvation in society, you will want to be liberated.

And the word "right to die" appeared.

It is under the shadow of the euthanasia and death with dignity being discussed, but the right to die will be expanding to everyone in the near future.

Because the death without pain is technically possible, everyone will say that they should have the right to choose it.

For example, if "anytime anywhere, anyone" can easily get a suicide machine which works without pain, it will be hard to stop the urge to death.

If "the right to die expanded to everyone" will become common, it may deprive what triggers people’s suicidal wish or their Intention to solve own problems.

To those who struggle between life and death, kindhearted person would say like this;

"If it is too painful to live, remember that you always have the right to die."

 

A day like that may come one day.

In fact, many of the comments on the videos that recorded the man committing suicide by jumping in front of the train on the video sites are "annoying".

There are only a few comments which consider the feeling of the man who committed suicide.

Certainly, the impact on accident resulting in injury or death on the society is enormous.

However, it is too cruel to comment "Just die on your own." and "Die elsewhere." to people who are suffering enough to think that living is nothing more than pain.

For them, the suicide problem is not a problem causing suicide, but it is a problem caused by suicide.

Of course, the problem that causes suicide is not simple, and it will not be able to be solved easily.

However, there is no future for a society that would suggest people to die as a solution to the suicide problems.

 

To express a personal opinion, if ideas for solutions to these problems were to be presented, one must know, first off, that people’s decision-making processes are influenced by imagined stories that are created and beautified by others, that one must have a place in multiple communities (without relying on any specific community), that even if one is denied by a group or a psychologically dominant individual, one does not have to comply and deny oneself (and must develop a spirit for resisting such opinions), that one must know that, for all people, the words they use and the images they disseminate spread opportunities leading people to consider suicide, and that they must initiate changes in each person’s awareness—changes that propagate images that are akin to suicide vaccines rather than suicide viruses in society. As such, there will finally arise in society a sense of recognition toward solving the problems—the practical problems—faced by suicidal individuals, and we will overcome inertia as we move to embrace fundamental solutions.

 

 

A friend of mine visiting sites known to be places for suicide certainly thought about death countless times, yet never confided in anyone. And no one took notice either. During those visits, he may have seen death as the only available option. However, three years after visiting the suicide sites in 2011, he found, through someone, a desire to live. Those around him, and certainly he himself, did not suspect that he would commit suicide one year later.

 

2011年8月、友人が失踪した。

2週間後に警察に発見された彼はその間、青木ヶ原樹海や東尋坊といった自殺の名所と呼ばれる場所を訪れていた。当時23歳の彼は死に場所を探していたのだ。とはいえ、誰もがまさか本当に死ぬようなことはないだろうとどこかで思っていた。

 

友人や家族の支えがあって、その後元気を取り戻していくかに見えた彼は2015年8月にこの世を去ってしまった。誰にも相談せず、何も残さず。手段はその頃世間で話題になっていた自殺方法だった。

苦痛なく死ねると喧伝されるその方法は、彼に自殺を選択させやすくしたのではないだろうか?

もし彼がその方法を知らなければ自殺の名所巡りをして帰ってきた時のように、自殺は起きなかったのではないだろうか?少なくとももう少し時間の猶予を作る事が出来たのではないだろうか。

 

彼の心理を知るために、私は彼の2011年の旅と2015年の旅を追体験した。

そしていくつかの側面から、人が”自分に残された道は自死しかない”と誤った思い込みを持ってしまうことについてリサーチを行なった。

 

私たちの心理はそれに影響を与える”マインドウイルス”によって時にその命をも奪わされている。

1774年にゲーテが”若きウェルテルの悩み”を発表してから、若者の間では小説の主人公を模倣した自殺が相次いだ。

その結果、この作品はいくつかの国で発禁処分とされている経緯がある。日本でも1700年代初頭に近松門左衛門による”曽根崎心中”などの浄瑠璃により心中が流行、幕府がその上演を一切禁じたことがあった。まるで伝染病のように広がる心中を当時、心中伝屍病と呼んだ。

歴史は繰り返し、その後も藤村操や芥川龍之介の自殺、坂田山心中などによって自殺への憧れにも似た感情が煽られ続けている。

それはまるでウイルスのように人の脳から脳へ社会の間で広がっているのだ。

 

1933年に大島の三原山で起きたある1人の自殺は当時のメディアによってセンセーショナルに報じられた。美しい女性による自殺であること、付添人を伴った類を見ない形式であったこと、天国へいくのだという彼女の言葉、死体を残さず煙になるという神秘性。それら全てが社会の関心を大いに集める事となった。

その結果、その年、三原山では1年間に944名が同様の自殺を試みた。

そのうち30歳以下の若年層が占める割合は実に95%であった。

観光客は前年の50%増しとなり、年間15万人が自殺の現場を見に訪れた。

 

そして、この地には”自殺の名所”というイメージが生まれ、その後3年間ほどは非常に多くの自殺志願者を引き寄せる結果となった。

 

今ではもう自殺の場所とはされていない三原山だが、世界で最も知られている自殺の名所が日本にある。青木ヶ原樹海である。

そしてこの地が自殺の名所と世間的に認識されだしたのは1960年に松本清張の小説である”波の塔”が出版されてからだという。

それまでもたびたび自殺は行われていたが、小説や同年に公開された映画によって描かれた”樹海でまさに自殺しようとする美しい女性のシーン”は一部の人にとっては魅力的な選択肢のように見えたのだろう。

 

1974年、社会学者のDavid P. Phillipsによってこれら模倣自殺を引き起こす事象に”ウェルテル効果”という名前がつけられた。

2000年にはWHOによって”自殺を予防する自殺事例報道のあり方”が発表される。つまり、自殺報道ガイドラインである。

“自殺の連鎖を引き起こす”とWHOが勧告しているガイドラインでは写真や遺書の掲載、手法や場所についての詳細を報じる事などがあげられるが、当時から現代に至るまで人々の関心を集める著名人の自殺や話題性のある自殺においてそれらは何度も報じられている。岡田有希子の自殺は報道によってユッコシンドロームを引き起こし、新小岩駅は報道とインターネットミームによって自殺の名所となった。

多くの場合、自殺者には後続を生む意図はなくその作用は残された者達の間で生まれている。

 

自殺に付随する言葉や物語は形を変えて広まり、人々が困難に陥った時の行動に影響を与えている。

”死んで詫びる”、”天国で結ばれる”、”家族に迷惑”、”死んだ方がマシ”、”後悔させてやる”、”生まれ変わる”、”生きる意味”、”死ぬ権利がある”、などなど。

どこかで耳にした言葉を繰り返しているだけではないだろうか?そうでなかったとしても、残された道は自殺しかないのだろうか?

脳の成熟度合いにおいて若者は衝動的な行動をとりやすく、模倣自殺の多くは若年層である。また、現在彼らは他の年代層に比べてインターネットに身近であり、見えざる群衆の声に親近感を覚えている。人々に自殺を連想させ、それを行わせたがっている”自殺のマインドウイルス”にとって彼らは格好の餌食なのだ。”死ね”という言葉を日常的に使う一部の者たちはその言葉の魔力に気づいているだろうか。

 

インターネットと同様にテクノロジーの発展は映像からの感情解析を可能とし自殺予防の技術を作り、脳へのインプラントで自殺願望を消去することを目指し、3Dプリンターで作られる

 

安楽死装置による死の配布も行おうとしている。魅力的なのはどの技術だろう?

精神的に不安定な状態にあり、”死にたい”と”生きたい”の狭間にあって、死が匂わせる”確実な終わり”は多大な誘惑となっている。

日本人は時に必死に生きることを恥と考えることがあるが、必死に生きることは決して恥ではない。

 

問題となっているのは苦痛である。精神的、身体的、経済的、人々は苦痛から逃れたいだけである。

求めているのは死ではない、苦痛からの解放である。その手段として簡潔かつ明確なものが死であっただけなのだ。

死ぬことが必ずしもダメだとは言わないが、生きていなければ全ての可能性はない。

まずは私たちがどのような影響を自分以外から受けているのか、”自殺のマインドウイルス”という敵を認識することがワクチンとなりはしないだろうかということを、このプロジェクトを通じて私は考えている。

私達が考えるべき事柄は” どのようにして死ぬか ”ではなかったはずだ。

 

 

 

動機と行動を結びつけるマインド・ウイルスの存在

 

生きることが苦しいという経験は人生で誰もが経験する。

苦しさは多様であり、苦痛の程度・種類、環境、性格、人によって千差万別だ。ゆえに曖昧な”苦しい”の一言でまとめることは勿論できないのだが、人が「生きることが苦しい」状況に置かれた時に”自殺”を思いつくのは何がきっかけだろうか?

 

過去に起きた日本の模倣自殺の具体例や、学術調査、日本の文化的側面から見えてくるのは、人々の行動と意識に影響を与えるマインド・ウイルスの存在であった。私たちを"現代人"としているのは過去から連綿と引き継がれてきた社会という大きな集団に属しているからである。その集団の中で共有される意識は人々の行動をなんの違和感もなく変えている。

 

以上から、今回、私は自殺の原因ではなく、”自殺を思いつくきっかけ”について検討を行った。

 

 

また、補足として私は個人的に自殺そのものを否定も肯定もしない。

ただ、死ぬしかないという思い込みについては異論を投げかけたい。

 

 

 

ウェルテル効果

 

1774年にゲーテの著作である「若きウェルテルの悩み」が出版され、ヨーロッパ各国で大ヒットした。同時に、彼を模倣するかのような自殺をする若者が頻発。主人公のウェルテルは、叶えられなかった愛に絶望し、自殺するのだが、遺書には失恋相手への感謝が綴られ、ウェルテルの死は失恋相手の感情を揺り動かした。純愛とロマンチシズムを感じさせる同作によって、彼の死は美化されてしまったのだ。

この悲劇から200年後の1974年、社会学者のDavid.P.Phillipsは、マスメディアによって自殺志願者が増加する現象を「ウェルテル効果」だと発表した。ウェルテル効果は、とりわけ若者が影響を受けやすいとされている。「若きウェルテルの悩み」の中で自死する登場人物を模倣する若者が多く出た事象に由来するもので、自殺報道の後に自殺率が増加する現象をさす。

 

 

 

1933年 三原山における群発自殺

 

1933年に1人の若い女性が離島の火山で投身自殺を行なった。

 

その自殺は、友人に付き添ってもらい、火山に飛び込む最期を見届けてもらうという異質なものだった。彼女の死の物語は、新聞や雑誌などのマスメディアによってセンセーショナルに報道され、謎めいて悲劇的な美しい死の物語として瞬く間に話題となり、大衆の心を掴んだ。

事件はその年に起こった。1933年、同じ火山で同じ方法による自死および未遂を試みた人数は944名。誰にも気づかれることのなかった自殺者もいると推測される事から、一説には1000名以上ともいわれている。

 

当時、彼女の自死を模倣した人たちは「三原山患者」と呼ばれた。人々は、自死が爆増した現象を流行病として表現したのだ。伊豆大島にある三原山は、決して気軽に足を運ぶことのできない場所だ。それでも、三原山病の影響力は強力で、多くの人を三原山へ向かわせ、山の頂上まで登る労力をも奮起させた。

 

三原山病に感染した人々の自死の手法は、劇場型というべきものだった。

事件以降、休日には1500人が三原山を訪れた。観光客は前年の5割増しだった。自殺志願者はその多くの群衆に見守られる中で投身したり、群衆からの「誰か飛び込まないのか?」という呼びかけに応え「俺が行こう」と火口に身を投げたり、ということをしていたのだ。

この異常な現象をメディアは連日報道した。

 

三原山患者と呼ばれた人々が実行した自殺は、世界的にも類をみない異質で稀有な行動だ。

本当に何らかのウイルスに感染したようですらある。

三原山で自殺をおこなった者の約9割は15〜29歳の若者だった。理由の1位は厭世であり全体の4割、2位が病気で2割とされている。厭世という解消方法がはっきりしないその苦痛から解放される為に、離島まで移動させ、劇場型の投身自殺を大量に発生させたウイルスとはなんだったのだろうか?

 

その答えの一つは前年の坂田山心中事件から始まるメディアによる自殺の美化であろう。

彼女が残した遺書、”三原山の煙を見たら私の位牌だと思ってください。”というものも美化に拍車をかけることとなってしまった。

まして美しい女性の自殺である、人々は自殺と美しいイメージをリンクさせてしまった。

 

 

美化された自殺の物語や自殺報道が持つ模倣性

 

日本でも18世紀に自殺の模倣行為が伝染した歴史がある。近松門左衛門が脚本を書いた「曽根崎心中」が1703年に初演された時である。相愛する若い男女が来世で結ばれることを願い、希望すら感じられる結末は、心中を流行させた。その際、幕府は上演を一切禁止にしたほか、心中を決行したものを晒し首にするなどして心中への美しいイメージを徹底して排除した。当時は、自殺の模倣が伝染していくさまを病気にたとえ、人々は「心中伝屍病」と呼んだ。

それ以降も”美化された自殺”の模倣行為が頻発する悲痛な事件は起こっていた。1932年の坂田山心中事件では、事件の1ヶ月後に事件を題材とした映画が公開されている。天国に結ぶ恋と題された映画は人々に死後の幸せな世界を想像させ、人気を博した同作は結果として同じ場所で200名以上の模倣自殺者を出す影響を生んだ。

1986年にはアイドルの岡田有希子が人気絶頂のさなかに自殺した。彼女が命を自ら絶った現場にはマスメディアが殺到し、遺体を映し、センセーショナルな報道がされた。その結果、1週間に8名、1ヶ月で30名以上が彼女の自殺を模倣したとされている。この現象は、ユッコシンドロームと呼ばれた。同年、未成年者の自殺者数は802名にのぼり、前後の年と比べ4割も高い数字となった。

 

人々を病的なまでに死に向かわせる「ウイルス」が、報道や自殺を題材とした物語が起因となり確実に伝染している。

WHOは2000年にウェルテル効果を根拠として「連鎖自殺を予防するための、メディアに対する自殺報道の有り方」を勧告した。

 

現在の日本はどうだろうか。近年みられる日本の自殺報道は未だに、名前、写真、遺書、現場、手法などの詳細がテレビ番組などで伝えられているケースが少なくない。当然ながら、マスメディアが自主規制を講じたケースや大衆への問題提起もあった。とはいえ多くの場合、ガイドラインに沿っているとはいえない。

 

報道に悪意はないはずであり、報道そのものをなくすべきだとは思わない。しかし、共感しやすい状況に置かれた者にとっては、死者と自分を同一視するきっかけとなる。死者の物語を自身の死後と重ね、死後の自分の姿をそこに見てしまう。あたかも自分が抱える問題が消失、または報復が叶った姿が見えてしまうのだ。しかし、それは幻である。同一視を煽るような報道はすべきではないと私は思う。

 

実際に、ある学校で小学生による飛び降り自殺が発生した際、怪我だけで助かった少年に教師が理由を聞いたところ、学校で自分をいじめてくる子供たちへ反省させるためだと言った。自分の葬式で泣いて反省する彼らの姿を確認したら、翌日からは自分はまた学校に通うのだと説明したという。

 

今やメディアが詳細に報じなくても、インターネットの中で個人が詳細な情報を拡散させる時代である。だからこそ、メディアは報じないのではなくどう報じるかがさらに重要となってくるだろう。

 

 

自殺報道は新たな自殺を生んでいるのだろうか?

 

自殺に至るのは原因がある。自殺志願者や実行者の過去から現在まで、幾つもの何かが複雑に絡み合って希死念慮は生じる。しかしながら、自殺を行動に移すきっかけが訪れるタイミングは当人すら分からない。まるで不安定な積み木を心の中に抱えているかのように。

自殺はきっかけとなる出来事から平均7年5ヶ月の期間があると報告されている。自殺報道は、新たな自殺を生んでいるのだろうか?それともいずれ訪れる自殺の時期を早めているだけなのか?

 

過去に行われた調査では、報道の後に増えた自殺率がその後、増えた自殺率の分減るのではなく元と同じ率に戻ったということから新たな自殺者を生んでいると結論づけられている。

 

 

 

"「直接に自殺を思いたたせる、決定的条件のようにみえる私生活上の出来事はどうかといえば、それらは、じつは偶然的な原因にすぎない。個人が環境の与えるごく軽微な打撃にも負けてしまうとすれば、それは、社会の状態が個人を自殺のまったく恰好の餌食に仕立てあげているからにほかならない。」"

 

エミール・デュルケム

 

 

 

マインド・ウイルスと文化の遺伝子

 

日本人は昔から自殺の物語に興味を持ち文化に取り入れてきた。自殺を表現する語彙数の点から検討すれば明らかだ。自分を殺すという意味でのみ表現されている英語に対して、日本語の場合は、自殺の方法や状況、時にはその理由さえも見えてくる描写的な言葉が多数存在している。

自裁や自決など、言葉のなかに残されているように、責任を取るため、潔白を示すため、忠誠を示す手段として、自死行為の語彙は多岐に渡る。忠誠を示す手段でもあった切腹は、明治以降も武士道として日本人の思想に根付いたままだった。第二次世界大戦時に軍は神風特攻隊に「お国の為に」という思想を元にした同調圧力によって命をかけての特攻をさせた。継承されてきたのは自殺を遂げる義務感である。

現在でも間違いを犯したもの、世間から批判されたもの、自己肯定感に乏しいものが自罰行為として自殺する義務というものを感じてしまっている。そうするべきであるという存在しない声を聞いているのだ。

例えば、日本で8割の人が死刑制度に賛成している(2014年内閣府調べ) のは「死をもって償う」という考えが自分自身だけでなく他者に対しても強制するように働いているからであろう。

 

このように日本人は過去から現在へと受け継いできた文化の影響を、社会的学習を行なってきた過程で受け、知らず知らずのうちに行動を支配されてきたのだ。

子が親に生物的に似る理由として遺伝子がある。進化生物学者Richard Dawkinsは、社会が共有している情報を文化の遺伝子として考えることをミームと呼び、ミームを多くの人の心へ拡散させる  ”何か ”がマインド・ウイルスであると指摘する。マインド・ウイルスはその拡散の仕方が実際のウイルスに似ているために、ウイルスとの類推が用いられている。

 

マインド・ウイルスについてRichard Brodieは自著"Viruses of the Mind:The New Science of the Meme"内でこう述べている。

 

“ミームが人から人へと伝わる現象は様々であり、その感染していく現象が、ただランダムに感染していくのではなく、「何か」が人々をミームの拡散に利用していることがある。それは何らかの文化要素が、多くの心へその文化要素のミームを拡散させているのであり、その文化要素がマインド・ウイルスである。会話、テレビ、ラジオ、新聞、読書、インターネットなど、様々な機会からマインド・ウイルスは私たちの心へ入ってくる。またミームが進化するのと同様、マインド・ウイルスも進化する。”

 

生物学的ウイルスは細胞のコピー機構、コンピューターウイルスはコンピューターのコピー機構、そしてマインド・ウイルスは模倣と共感によって複製されていく。

そして複製された先で人の行動を操り、出来事を起こし、また人へ拡散していくのだ。

 

ここで日本の村社会の文化について触れたい。国土の7割を山地が占める日本では、昔は村同士の交流が少なく、村落内での協調や和を乱さないことが重視され、他所者に対して排他的となる精神土壌を築いた。その結果、いかに村から排除されずに生きていくかが重要となった。

そして、戦時中には非国民という言葉に始まる同調圧力が日本中で展開されていったのだ。

 

村社会の文化は現代では”空気を読む”という文化として存在している。日本人は悲しんでいる人を見て、同じく悲しみ涙を流し、悲しいねと感情の模倣を行う人を"いい人"と呼び、悲しんでいる人を理解するがその人と同じ感情は持たず冷静に見解を述べる人を"冷たい人"と呼び、それが有意義な意見であっても時には敵のように卑下し揶揄するのだ。集団のなかで全体の一部になれないものを排除する傾向がある日本社会で生きていくために、感情を模倣することは現代においても重要なのである。そして、その「感情の模倣を強いられる」村社会の文化こそが日本におけるマインド・ウイルスの拡散しやすさの一つの要因といえよう。

 

 

 

言語とはその民族がどのように生きてきたか、何に関心を寄せてきたかの証である

 

一つの出来事に対してどのような言葉を持っているかを比較することで文化の違いを見て取る事ができるはずなのだ。

ヨーロッパのいくつかの言語においては、自殺を表す単語はたったの一つしかない。それに比べて日本語の自殺を表す語彙の多さは明らかである。特徴として日本語の語彙は描写的であるのに対して、英語では評価的な内容の語彙である事が多い。例えば道徳性、犯罪性を感じさせる語彙である。

日本語では自殺に対して道徳的批判を感じさせる語彙はない。それはこれまで日本人がどのように自殺と付き合ってきたかに理由がある。

自殺が罪であった欧米に対して、日本では罪を償い名誉を守る行為であったのだ。

 

1156年の保元の乱の時に初めて武士の自殺が記録されており、室町時代には社会問題の多くが自殺によって解決されていった。そして、それが江戸時代の頃には切腹という一つの文化として完成する。厳然たる封建主義社会であったこの頃の日本で最も重要視されたものの一つが忠誠心である。日本社会は調和に重きをおいているが、それはつまり個人の目標ではなく全体の目標を優先することであり、忠誠心は献身というよりは全体目標への追従を示している。

現代でも日本では”空気を読む”という行為が重要視される。これは集団の調和を乱さないことであり、同調する”みんな”に異論を投げようものなら集団から弾かれる。

命を削って会社のために働き、職場や学校の中でお互いの行動を監視しあい、調和を乱す者には社会的な死を与えるのが現代日本社会である。

遠い昔から日本人のDNAとともに受け継がれてきた日本社会という文化遺伝子は次第に変化しつつも、今も現代日本で引き継がれているのだ。

 

 

 

自殺の名所に関するマインド・ウイルス

 

85年前に起きた三原山マインド・ウイルスのパンデミックは時代とともに忘れ去られた。かつて自殺の名所であった三原山は、2018年現在その面影はない。だが、いまなお日本国内には自殺の名所が幾多も存在しており、マインド・ウイルスも同じく、今この瞬間も拡散し続けているのだ。

 

三原山での模倣自殺は1937年頃にはほぼなくなったと言われている。一方で、もっとも有名な日本の自殺の名所である青木ヶ原樹海は1960年に発表された小説「波の塔」が自殺の名所としての青木ヶ原樹海のイメージ作りに大きく寄与したと言われており、1990年代以前から毎年約30名ほどの自殺者をだしていたが、近年でもそれは続いている。多い年では100名ほどが遺体で発見されている。未遂で保護された人数は200名を超える。同所で保護されたある者は、なぜここで死ぬことにしたのかという問いに、「以前読んでいた小説で出てきた青木ヶ原樹海のことを、ふと思い出したから」と語った。

死者を弔うために、1971年から1998年までは同所での遺体の一斉捜査を行なっていたが中止された。理由は、その数があまりに多かったことと、その数を発表することでさらに自殺者を引き寄せてしまうためであった。

 

自殺の名所の一つである東尋坊についても述べたい。東尋坊は、この40年間で年間およそ20名の自殺者が出ていた。2016年にとあるゲームが流行したことで様子は一変した。そのゲームは位置情報を利用したもので、この地ならではの珍しいモンスターを入手できた。そのため昼夜を問わず人が訪れ、ボランティアによる自殺防止の見回り活動も盛んになった。2017年、4ヶ月間で自殺志願者1名にまで減少した報告がされた。

ゲームが拡散したマインド・ウイルスによって、その「場所」の持つイメージが書き換えられつつあるのだ。

近年、センセーショナルな自殺報道は減少した。同時に自殺をテーマにした楽曲や物語がブームを巻き起こすようなこともなくなった。もはやウイルスの拡散は終結したのかとも思えるが、ウイルスは消滅していなかった。ここで、東京都にある最近の自殺の新名所”新小岩駅”に焦点を当てたい。

 

何の変哲も無い「新小岩駅」は、2011年のある日突然自殺の名所となった。

そのきっかけは一人の女性の自殺報道であった。

マスメディアは当時、自殺による巻き込み事故が起きた事で大々的に報じた。その後も「また新小岩で」「今月新小岩で◯件目」と、視聴者の関心を煽る形で報道した。飛び込みによる鉄道自殺は珍しいものではなかったが、同駅での飛び込み自殺が連続して事態は変わった。自殺報道が過熱したことで、「新小岩駅は確実に死ねる自殺装置」として、自殺志願者に対して確信させることになってしまったのだ。

 

けたたましく響くブザー音が鳴る駅のホームの映像とともに報道された人身事故のニュースは人身事故、自殺、新小岩駅という印象を人々の記憶に残した。

表の中で併記した◯人に影響というのは当時の報道で発表された電車遅延等による影響を被った人の人数であり、つまりおよそこれだけの人数の人がこの際に新小岩駅で電車に飛び込んで自殺というマインド・ウイルスを受け取ったことになる。

 

その後、国内最大の電子掲示板では”新小岩で会おう”という言葉が絶望するものへの挨拶として、同情や共感を含めた意味合いで使われだした。

 

 

鉄道総研が行なった鉄道人身事故に関する自殺行動モデル(A Suicide Behavior Model of Railway Suicides )内での調査によって人身事故と聞いて連想するものが自殺である人は全体の7割であった。電車は現代社会において、日常生活を営むために欠かせない交通手段である。多くの人が日に1・2度は駅に足を運び乗車する。その際、アナウンスや車内電光掲示板などで人身事故発生の報せを受け取ることがある。昨今の事情として、首都圏における人身事故での遅延は1日に1度以上あるのが日常となっている。人身事故についてのツイートは1ヶ月で約7万件以上がされていた。(2017年12月調査時)

ツイートの内容はただ人身事故があった、というものがほとんどである。その人身事故が自殺であるのか、接触事故や転落事故によるものなのかについての言及はされていない。ではなぜ7割もの人が自殺を連想するのか?調査のなかで判明したのは「テレビや新聞などで人身事故情報への接触頻度が高い者のほうが自殺を連想している」という事実であった。

 

鉄道自殺者数は自殺者全体の中では1割ほどで少数だ。感染力の強い鉄道自殺のマインド・ウイルスではあるが、鉄道での自殺行為は実行するまでのハードルが多く高いのだ。類推できる理由は、駅構内に人が多いことや、線路への飛び込みを行なった者の遺族へ求められる賠償金請求が多額であることが挙げられる。往々にして、自殺志願者は自死行動をする場合のメリットデメリットを考えている。その分、動機と自殺行動を結びつけるという面において鉄道自殺のマインド・ウイルスが果たす役割は大きく、日々人々の脳内に"苦しみから逃れるために死ぬ"という選択肢を反復学習させている。

 

鉄道人身事故データブックによると、人身事故の最多年齢層は20代であるという。一概にはいえないが、若年層の割合が高いのは衝動性が求められる手段だからではないだろうか。鉄道は日常生活に密接で、1日の始まりと終わりの場所でもある事から自死を思い立ちやすいとも考えられる。準備を必要としない自殺手段は衝動を駆り立てやすい。

 

また、鉄道自殺を考える人の一部はホームに長時間滞在し、その間に生きるべきか死ぬべきかと逡巡するようであり、最終的に実行するには衝動的である必要があると推察できる。そのため、衝動を抑制させることが鉄道自殺を思いとどまらせるためには有効であろう。

 

一部では、いつでも死ねる方法があることはある種の安定剤になりうるともいわれている。延々と繰り返される際限なき日々を、瞬時に脱出できるという安心感を用意しておくことは彼らにとって無意味ではない。希死念慮を抱える者や自殺志願者は、実行こそしないものの、この社会で生きるために「いつどこでも自分の意思で死ねる」という最終手段が選択肢としてあることが、精神の安定を保つために必要なのだという意見もある。

 

仏教が広めた輪廻転成という概念は自殺抑止のマインド・ウイルスという側面を持っていた。今世が苦しくて自殺したとしても、来世にも同じように生きる苦しみがあり、まずは今の人生でより良い経験をしなさいという指し示しであった。しかし、いつの頃からか来世への期待感と理想ばかりが人々の間で強調され、輪廻転成の概念は自殺行動を引き起こすマインド・ウイルスへと化してしまった。

 

現在、若者の間で人気のアニメには死後、自我を保ったまま別世界に生まれ変わり何の苦労もなく人々からの賞賛を得られ、幸福に満たされるというようなものが増えている。実際にインターネット掲示板で児童が来世や異世界への転生に希望を見出し、自殺を試すかについて意見交換しているものもあった。

 

死の恐怖を和らげるための概念が、マインド・ウイルスによって人々を死に向かわせるために利用されている。

 

 

 

1959年に発表された小説”波の塔”で登場人物が青木ヶ原樹海で自殺する場面が描かれる。1960年以降に何度も映画・ドラマ化されたことによってより広い範囲で”青木ヶ原=自殺”という認識が広まった。年間30~50体の遺体が発見され、多い年ではその数は100体を超える。2000年以降、遺体の大規模な捜索活動は中止された。発見数が多すぎて、その報道がさらに自殺者を集めてしまうからである。それでも2011年には121人の自殺企図者が発見・保護されており、流行を経て定番となっていることが分かる。

 

その結果、日本全国に広がるいくつもの自殺の名所よりも青木ヶ原樹海一つにおける自殺者数は圧倒的である。

推定される発見済みの自殺者数はおよそ1700人、未発見の人数はさらに多いと推測されており2~3000人と考えられる。また、未遂者は既遂者の10倍いると言われており、その総数は青木ヶ原樹海だけでおよそ20000人となる。その9割がこの場所が自殺の名所であると知っているから訪れた人である。

 

自殺率の統計では居住地別と発見地別とでは差異が生まれる。青木ヶ原樹海では県内居住者よりも県外からの自殺者の方が多く、山梨県の自殺率は県外居住者によって押し上げられている。2017年の山梨県民の自殺率は16.2(人口10万人あたり)で全国平均より0.2低いが、発見地別の自殺率では山梨県は21.9と全国平均を5.1も上回っている。いわゆる自殺の名所がある地域は同様に県外からの自殺希望者を集めてしまっているのだ。

ただし、名所とされる場所の多くは地元内でのみ知られている場所であり、県外への影響力が大きい自殺の名所は多くはない。その点で、青木ヶ原樹海や東尋坊は前述した小説や映画の影響で広範囲に知れ渡っており、三原山は現在では忘れられているが当時の島外の自殺希望者への爆発的な影響力は類を見ない。衝動的に死に向かいやすい地形、人気の少なさ、美しい風景など自殺の名所にはその土地が持つ特徴があることは推測されるが、自殺の名所であるという事を知らない人からすればそこはあくまでもただの土地である。土地は死を招きはしない。人々が作り上げたその場所のイメージが死の後押しをしているのだ。

 

 

 

 

ミラーニューロン

 

ある文化に所属する人が周囲の人々の影響を受け、習慣、態度、価値観、行動などを習得していく行動形式を社会的学習という。その社会的学習理論において、心理学者Bandura,Aはモデルの行動を観察するだけでも学習が成り立つことを観察学習と呼ぶ。観察の対象は現実の人物のほかにも、創作作品中のキャラクターも含まれている。社会的学習理論をもちいれば、ウェルテル効果の原点である「若きウェルテルの悩み」で引き起こされた模倣自殺は起こるべくして起きたものだといえる。

脳科学分野においては、ミラーニューロンという脳の活動が観測されている。人間は、観察によって行為そのものを理解できるだけでなく、行為の意図まで深く理解し、共感できる、というのがミラーニューロンの特徴である。

一方でサルに見られるのは行動の模倣のみである。人間はミラーニューロンによって感情の模倣も行う。ミラーニューロンシステムがある下前頭前皮質と島皮質では自身の情動(快、不快、痛みなど)に反応し、かつ他者の情動を観察する際にも活動する部位だ。

 

冒頭で仮定した、人間の行動に影響を与える何かしらの「ウイルス」は、観察と学習を通して共感を覚えさせ、ミラーニューロンを通じて脳内に”自殺”を感染させているのである。

 

 

 

 

 

衝動的行動を決める脳のしくみ

 

脳内の重要な部位である、共感や情動をつかさどる大脳辺縁系と感情や理性を抑制する前頭前野では、成長速度が異なる。若年層の前頭前野は成熟が遅く、それゆえに衝動的な行動が多いと言われている。ここで改めて三原山で起きた群発自殺の年齢別グラフを精査した。先述した通り、三原山群発自殺事件では15〜29歳の若年層が8割を占めていた。

これは、彼らの行動が衝動的なものであったということの可能性が高い。三原山病のマインド・ウイルスの元となった一人目の自殺者である女性は享年21歳。彼女自身も先輩が自殺した話を聞いたことをきっかけとして自殺のために三原山に行くことを決めている。

それを聞かなければ彼女はどうなっていただろうか?

 

日本の有名な小説家、芥川龍之介は「ただぼんやりとした将来への不安」という遺書を残し、自らの意志でこの世から去った。これもまた一時の自殺ブームを巻き起こした。

目に見えない不安は、その原因となる解決策を見つけづらい。なおかつ溢れる自己嫌悪を払拭することも難しい。個人では解決不能の不安や恐怖に襲われパニックに陥った時、目の前にそれらを終わらせる手段が提示されるとそこに衝動的に飛びついてしまうのだ。

 

買い物などで誰もが経験したことがあると思うが、衝動的な行動というのはふとしたきっかけや時間の経過によって全く興味をそそられないものとなる。

買い物であれば後悔だけで済むが、自殺となると話は別である。

 

 

 

 

自殺手段の変遷について

 

過去に薬物による自殺が流行ったように、近年いくつかの自殺方法が流行している。たとえば硫化水素ガスによる自殺者数は2007年時点で 29 名だった。翌2008年には 1,056 名と1年間で急激に増加している。

 

特筆すべきは、2008年4月から5月にかけての自殺者数の増加と、新聞やテレビでの報道の露出度は比例しているという調査結果だ。新聞やテレビの報道各社には事前にWHOの自殺報道ガイドラインが配られ関係者は詳細な報道を避けていたのだが、「インターネットに方法が載っている」と宣伝してしまったからだ。

2000年代当時、インターネットは今ほど身近ではなかった。それにもかかわらず、報道の結果としてインターネットで検索する人や質問をする人が増えたのだ。

 

硫化水素ガスによる自殺方法をインターネット上に公開して広めた人物は「確実に死ねる。しかも即死」、「長時間の苦痛に耐える必要がない」と宣伝した。実際そのようなことはなく、数時間は悶え苦しむ可能性がある。人々が求めているのは楽に死ぬ方法である。楽に死ねることを吹聴したことで硫化水素ガス自殺の流行を起こしたのだ。

かくして”マインド・ウイルス”は、インターネットという拡散経路によって、短期間に広範囲で自殺を引き起こせる、これまで以上の拡散力を持てしまった。

 

2018年に更新された、自殺手段推移についての記事を紹介する。

 

“ 戦後大きく増加したのは、ガス自殺と飛び降り自殺であり、近年は、第2位〜3位の手段となっている。

 

1970年代にはガス自殺が激増したがその後1980年代に沈静化した。一酸化炭素を含む石炭ガスや石油改質ガスから天然ガスに都市ガスが転換したこと、また都市ガスやプロパンガスの自動遮断など安全化が進んだことによると考えられる。

 

近年、一時期、再びガス自殺が増加したが、大半は自動車の排気ガスによる一酸化炭素中毒死によるものと考えられる。インターネット上で募集した複数の自殺願望者が、密閉した自動車内や小部屋内で練炭の不完全燃焼によって中毒死するケースが、一時期、増えた。2008年にはいると市販の家庭用洗剤などから硫化水素ガスを発生させる方法による自殺が相次いだ。インターネット上で「練炭に代わる方法」として取り上げられて広まった影響によるものといわれる。

 

最近は、自殺者総数の減少にともなって各手段別の自殺者数も一般に減少傾向にある。ただし、ガス自殺がピーク時から半減している点が目立っている。ある意味では最近の自殺の減少はガス自殺ブームの沈静化によるものとも考えられる。”

 

引用:社会実情データ図録(http://www2.ttcn.ne.jp/honkawa/2747.html)

 

ガス自殺の激しい増減は対策と新たな手法のいたちごっこが起きやすいからだ。記事中で指摘されている通り、一酸化炭素中毒死を目的としたガス自殺の流行により安全対策がされ、その後に代替方法として硫化水素ガスによる自殺が流行した。硫化水素ガス自殺はガスを発生させるための薬品が販売禁止になったことで事態は終息したが、再び練炭による一酸化炭素中毒自殺が増えている。これも楽に死ぬというイメージと結びついているが、先述した通り楽ではない。基本的に一酸化炭素中毒死への経過は、めまいや吐き気、頭痛、手足のしびれから徐々に息苦しくなり、死の恐怖をじわじわと感じながらも動けないという大変恐ろしく苦しいものなのだ。

 

また、自殺装置も進化している。フィリップ・ニチケ氏が製作している3Dプリント製の安楽死マシンがオランダの葬儀関連イベントで発表されたのは記憶に新しい。インターネット経由でダウンロードされるその自殺装置は3Dプリンターで作成され、穏やかで苦しむことのない死を提供するらしい。

実際、イベント中に提供されたVR体験では装置内で月や海を見て穏やかな気持ちになるよう作られていたようだ。

 

穏やかである、苦痛はない、といったイメージを利用して自殺のマインドウイルスは拡散をし続けている。

 

 

 

減らない若年層の自殺と精神疾患

 

近年、日本における自殺者数の多くは働き盛りの中高年であり、死因のトップは悪性新生物(がん)である。ところが、20代から30代の死因第1位はおよそ20年に渡って自殺なのである。右図にある20代若者の死因推移を見てみると、医療の発達とともに結核による死がほぼ根絶された結果、死因の割合の多くを自殺が占めるようになった。

このまま医療が進歩すれば、肉体の不調を起因としての死がなくなる日がくるだろう。人工知能による自動運転技術の進歩で交通事故もなくなる。そうなると、人は人に殺されることでのみ死ぬだろう。

 

他国と比べて、日本の精神疾患有病率は低い。上位国の半数程度となっている。しかし自殺者のほとんどが精神疾患を抱えているといわれている中でその結果には違和感を覚える。有病率の低さは間違いなく医療機関受診によって顕在化していない者が多いからであろう。

日本では精神を病むことに対して、ネガティブなイメージがついている。精神の不調は恥ずべきこと、気持ちの持ちようで治るなど。社会的にも精神疾患と犯罪を結びつけて考えるような傾向があり、人々は隔離したがる。メンタルヘルス有病率は低いはずなのに、日本の精神病院がもっているベッド数は世界全体の20%を占めている。つまり、なぜか日本の精神疾患患者の多くが長期間病院に入院しているのだ。社会的入院といわれるそれは、隔離したがる人々の意識が生んだ構造であろう。その結果、体を病めばすぐ病院に行くのに、精神の場合は躊躇する事に繋がる。これもまた、マインド・ウイルスによる行動への影響が出ている例といえよう。

潜在的に精神疾患を抱えた人々の脳に自殺のマインド・ウイルスはやすやすと感染していく。

 

 

 

視野狭窄を進めてしまう「エコーチェンバー現象」

 

日本の若者のスマートフォン所有率は9割以上と高く、24時間いつでもどこでもインターネットにアクセスできるようになった。それゆえ従来のメディアの情報拡散限界を超えて、無尽蔵な情報とインターネットで繋がれるようになってしまった。しかし、彼らがそこで本当に見ているものは何だろうか?

 

本来、インターネットという開かれた世界は多様な意見と接する場のはずである。

ところが、従来型のメディアと違ってインターネットの場合どのような意見と接するかの選択権は利用者側にある。つまり、利用者は自分の見たいもの、知りたいものだけを見続けていくことになりやすいのである。

 

その結果引き起こされることにエコーチェンバー現象というものがある。エコーチェンバー現象とは、同様の意見を持つ人によって形成された閉じた世界の中でコミュニケーションを繰り返し、その結果自分の意見は間違っていないと視野狭窄して確信していくことだ。

 

先述のフィリップ・ニチケ氏の自殺装置に関するある記事には以下のようなコメントが匿名でついていた。

 

* 日本でも導入して欲しいな。

* ああいいなぁ。

* 羨ましい。

* これは是非日本でもやっていただきたい!

* 是非検討を!

 

といった具合である。もちろん疑問を投げかけたり、否定的な意見もあったりするのだが、コメントに“いいね”がつくと目立つ色と大きさになっていくシステムで、上記のようなコメントは目立っていた。それゆえに、いくつかの意見ばかりが目につくようになり、その考え方を人々は徐々に確信していく。

記事の内容としては自殺に関心を持つ人が集まりやすいのは明白で、コメントの傾向としては彼らよりになっていることが考えられる。

 

 

このようにして視野狭窄的にある傾向の意見を確信し続けていくと、反対意見をもつ者に対して攻撃的になっていくサイバーカスケードが発生する。

 

ちなみに上記コメントの彼らが実際に自殺願望を持っていて、それ故に安楽死装置を望んでいるのか、そうではないのかは誰にも分からない。双方向ではない一方通行的なコミュニケーションである。

 

現在、自殺に関する単語を検索すると、検索結果の上位には自殺防止を目的とした情報が提供されるようになっている。もちろん効果がないわけではないが、一部のサイバーカスケードとなっている者からすれば、それはもはや救いの手には見えなくなっているのだ。

 

 

 

 

無自覚な意識の変化

 

マスメディアや企業サイトが提供する情報に対して恣意的であると不信感を覚えている人が増えている。

"リアル"、”生の声”を求める若者たちは、TwitterやInstagramなどの個人がメディアとなるSNSを積極的に使うようになった。もちろんそれが真にリアルかといえば懐疑的に思える面もあるが、企業やマスメディアへの不信は"生の声"こそが信頼できる情報だと思い込ませている。

その上、自分の考えに異議を唱える者は"ブロック”すればいいし、その人物に対して攻撃してくれる"仲間"もいる。

そうしてインターネットで得られる真実が歪みはじめる。

次第に小さな集団の中で自分の意思は集団に併合され、自らが何者であったかを忘れていく。

 

インターネットの世界に溢れる"生の声"には普段耳にすることがない攻撃的な表現がある。

相手の顔が見えないコミュニケーションは人を傷つけることへの罪悪感を薄めてしまう。やがて、その感覚に慣れた人は実生活でも言葉のナイフを無意識的に使うようになり、無自覚で他者を傷つけてしまうことになる。

 

2011年に一つのいじめ自殺事件が起きた。いじめを行った生徒は自殺した生徒に「死ね」と言い続け、毎日"自殺の練習"をさせていた。彼は「死ね」は挨拶であり全ては遊びだったと説明した。その上、亡くなった生徒に対して彼は「亡くなる前に何に悩んでいたかを聞きたい」と述べたのだ。

 

そもそも生きることは苦しみの連続であり、そのなかでずっと耐えながら生きてきたのだ。

逃避を求めるのは悪いことではない。しかし、それが自殺となれば話は変わる。

自殺者が自らを殺めたのは外部から影響をもたらした"何か"が要因のひとつであったケースは確実にある。彼らが望んでいたのは逃避であり、死ではなかったはずだ。

人々は無自覚のうちに言葉のウイルスの複製・拡散を繰り返している。

 

我々ができることは何だろうか。

それは、自分に対して常に問い続けることだ。

『私は他人に対してどのように振舞っているか、その態度が誰かの自殺を後押しするきっかけになってはいないだろうか?』

と、自身から生じる態度や言動を振り返る必要がある。

 

 

2017年、世間を震撼させる殺人事件が発覚した。

「世の中には、ニュースになっていないけど自殺未遂をしてしまって苦しい思いをしてる人がたくさんいると思います そんな人の力になりたいです」

SNSにそう書き込んでいたある男は、彼に救いを求めて連絡をしてきた男女9名を自室で殺害した。

 

身近な人に助けを求められない人、自分の意見を否定しない存在に信頼感を覚えた人、日々の苦痛からの解放を求める人を甘い言葉で誘惑し死に追いやった彼は警察に「私が殺した人の中に本当に死にたがっている人はいなかった」と語った。

人々は死にたかったわけではない。自分を理解してくれる人や、少しでも気持ちが楽になることを望んでいただけなのだ。

 

 

 

解決すべきは何か

 

人間は無意識のうちに模倣するようにできている。さらに若年層は衝動的になりやすい根拠がある。

過去から現在にかけて、人々を煽る言葉の広がりはその場所や種類を変えて変わることがなく続いている。

 

自らの幸福を他者との比較で判断する人に、SNSはいつでも虚像の不幸を見せることができる。

社会が定義した幸福の概念は”勝ち組””負け組”という言葉を作り出し、個々の価値観を否定する。

行き着く先は、たった一人の勝者だけが幸福な社会である。幻だった幸福の価値観はやがて現実となり、人々は生きる意味と生きる価値がわからなくなってしまうだろう。

 

言葉の持つイメージは人の行動に大きな影響を与える。自殺願望者の中で”楽になりたい”は”死にたい”に言葉の上書きが起きてきた。その結果、楽になりたいと言いたい人が死にたいと言うようになる。

繰り返される思考の果てで、いつのまにか死ぬことだけを考えるようになり、実際に自殺行動に結びついてしまう。

 

誰もが生きることの不安と死ぬことの恐怖を天秤にかけ、バランスをとって生きている。

そんな中で、死ぬことを考えている人の多くは「死ぬ勇気がなかなか出ない」と口にする。

死ぬ勇気という言葉はまるで自殺をしないものが臆病者であるかのようなイメージを植え付ける。

その結果、死ぬことができないでいることでさらに自己嫌悪が進んでしまうのだ。

誰が勇気と言い出したのだろう?人の死を望む何かが死を煽る目的でそう教えたのではないだろうか?

 

自殺へと至るには基本的にはまず原因がある。

つまり、自殺とは”自分を殺す”ではなく”自分を殺させられる”である。しかしあまりの苦痛の大きさと、社会の中で救いの見つけづらさに絶望し殺させられるのだとしても解放されたいと願うようになる。

そして、死ぬ権利という言葉が登場した。

議論されている安楽死や尊厳死の陰に潜んでいるが、近い未来に死ぬ権利はすべての人へと拡大していくだろう。

技術的に苦痛のない死が可能なのだから、誰もがそれを選択する権利があるはずだと。

例えば、苦しみのない自殺装置を”いつでもどこでもだれでも”簡単に手に入れられるようになったとしたら、死への衝動を止めるのは難しくなるだろう。

”全ての人へと拡大した死ぬ権利”が普及すれば、自殺願望を抱くきっかけや問題を解決する意思を奪うかもしれない。

生と死の狭間で葛藤する人に、心優しき人々はこう言うだろう。

「生きるのが苦しいのならば、あなたには死ぬ権利があるんですよ」と。

 

そんな日が来るかもしれない。

実際、動画サイトに投稿されている鉄道飛び込み自殺を記録した動画についていたコメントの多くは”迷惑”である。飛び込んだ者の心中を察するようなコメントは極僅かである。

確かに人身事故が及ぼす影響は大きい。しかし、だからといって、これ以上生きていくことが苦痛でしかないと思うほどに苦しんでいる人に対して”勝手に死ね””他のところで死ね”とコメントするのはあまりにも冷酷だ。

彼らにとって自殺問題とは自殺を引き起こす問題ではなく、自殺が引き起こす問題となってしまっている。

 

もちろん自殺の原因となるような問題は単純なことではなく、簡単に解決することはできないだろう。

しかし、だからといって自殺問題の解決策として彼らに死を勧めてしまうような社会に未来はない。

 

個人的な意見ではあるが、あえてこれらの問題に対して解決策を提示するとしたら、まずは人々は自分の意思決定は他者や誰かが作った美化された想像上の物語などの影響を受けていると知ること、限定的なコミュニティに依存せずいくつかのコミュニティに自分の居場所を持つこと、群衆や心理的強者に自分を否定されてもそれに同調して自らを否定するのではなくそれらの意見に反抗する心を養うこと、全ての人々が自分の使う言葉や自分が広めるイメージが人々に自殺を思い立たせるきっかけを散布していると知ること、そして各人における意識の変化とそれによって社会に自殺ウイルスならぬ自殺ワクチン的なイメージの流行を引き起こすことだろう。

そうしてようやく現実問題として自殺願望者が直面している問題の解決へ向かう意識が世の中に生まれ、社会も根本解決へ向けて重い腰をあげるのではないだろうか。

 

私の友人は自殺の名所を巡る間きっと何度も何度も死ぬことについて考えただろう、しかしそれを誰かに相談することはなかった。誰かが気づくこともなかった。その時彼の目には死ぬことが唯一の自分の選択肢のように見えていたかもしれない。しかし、名所巡りをしていた2011年の3年後に彼は生きることへの希望を確かに見出していた。周囲の人間も、彼自身でさえもきっとその1年後に自殺してしまうとは思いもしなかっただろう。

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